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En fait, il n'existe pas une mais quatre espèces de girafes

Publié par MaRichesse.Com sur 15 Septembre 2016, 03:15am

Catégories : #ANIMAUX, #SCIENCE

En fait, il n'existe pas une mais quatre espèces de girafes

Contrairement à ce que croyaient les biologistes jusqu'ici, les disparités génétiques entre les quatre espèces identifiées aussi grandes que celles qui séparent les ours polaires des ours bruns.

Du haut de ses 5,5 mètres de haut, l'impressionnant herbivore au long cou peut encore nous surprendre. En effet, il n'y aurait pas une seule espèce de girafe, la «giraffa camelopardalis», comme le pensaient jusqu'ici les biologistes, mais bien quatre. C'est la conclusion d'une étude des chercheurs allemands Axel Janke (Université Goethe) et Julian Fennessy (Fondation de conservation des girafes) publiée le 8 septembre dans la revue Current Biology, qui ont observé les séquences génétiques de plusieurs girafes. Selon leurs conclusions, les disparités génétiques par leur entre les populations de girafes dans les différentes régions d'Afrique seraient aussi grandes que celles qui séparent les ours polaires des ours bruns. Les girafes ne peuvent donc plus être uniquement classées en sous-espèces comme c'était le cas jusqu'à présent.

«Au vu des résultats, on a compris que l'histoire de l'évolution de la girafe était plus complexe que ce qu'on pensait, s'est réjoui Julian Fennessy. Les espèces ont divergé il y a un ou deux millions d'années. Une découverte de cette ampleur avec un animal aussi emblématique est plutôt rare.» 

 

Le nombre de girafes a chuté drastiquement en 20 ans

Un géant emblématique mais quelque peu négligé par les chercheurs. Axel Janke estime à «plus de dix fois supérieur» le nombre de rapports sur certains autres grands mammifères comme les éléphants, les rhinocéros, les gorilles ou les lions. «Nous avons toujours été étonnés du peu de recherches effectuées sur l'animal le plus grand du monde» explique-t-il.

Outre l'intérêt scientifique, cette découverte pourrait avoir des conséquences directes sur la protection à long-terme des espèces. Car les populations de girafes décroissent. En vingt ans, le nombre d'individus a chuté de 140.000 à moins de 80.000, selon l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN). Mais les quatre espèces identifiées - la girafe de Nubie ou «giraffa camelopardalis», la girafe réticulée ou «giraffa reticulata», la girafe masaï ou «giraffa tippelskirchi» et la girafe du Nord ou «giraffa giraffa» - ne sont pas logées à la même enseigne. 

 

Une protection mieux adaptée à chacune des espèces

Selon les résultats obtenus, si les quatres espèces de girafe sont acceptées par l'UICN, au moins trois devraient ainsi être listées dans la catégorie «espèce menacée» de la Liste rouge des animaux en voie d'extinction. La girafe du Nord, par exemple, compte moins de 4750 individus, et la girafe réticulée moins de 8700. Elles font désormais partie des grands mammifères les plus menacés au monde.

«Il est incohérent de continuer d'utiliser les mêmes moyens de conservation pour la girafe masaï, qui a décliné de 50% en 30 ans, et pour la girafe de Nubie, qui voit son nombre d'individus augmenter chaque année», expliquent les deux chercheurs. «Avec le déclin rapide du nombre de girafes à travers l'Afrique, il est important de comprendre les différences entre chaque espèce», précise Julian Fennessy.

Pour lui, il reste donc beaucoup à faire. «On commence juste à comprendre la génétique de la girafe. De nouvelles recherches sont nécessaires pour mieux décrypter sa biodiversité avant que celle-ci ne disparaisse devant nos yeux.» prévient-il. 

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