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Des météorites sondent le ciel primitif

Publié le 17 Mai 2016, 11:19am

Catégories : #SCIENCE

Des météorites sondent le ciel primitif

A quoi ressemblait l’atmosphère de la Terre primitive il y a plus de 2 milliards d’années ? Coup sur coup, trois publications qui sont autant de records – découverte des plus vieilles micrométéorites en Australie, plus fort taux de production d’oxygène mesuré dans des ­sédiments d’Afrique du Sud, analyse du plus vieux gaz fossile en Allemagne – apportent un lot de surprises sur le sujet tout en remuant d’anciennes controverses.

Commençons par les micrométéorites. Une équipe des universités australiennes Monash (Melbourne) et Macquarie (North Ryde) ainsi que de l’Imperial College de Londres a exhumé, dans des sédiments du nord-ouest de l’Australie, de microscopiques grains riches en oxydes de fer. Cette soixantaine de grains de poussière de moins de 50 micromètres de diamètre, décrite dans Nature le 11 mai, est vieille de 2,7 milliards d’années, soit 900 millions de plus que le record précédent.

L’intérêt de ces micrométéorites n’est cependant pas d’être les plus anciennes, mais d’apporter des ­informations sur la composition de l’atmosphère terrestre à cette époque. Freinés par les hautes couches atmosphériques, ces petits grains se sont échauffés au point de fondre. Entre 50 et 70 km d’altitude, l’alliage de fer et de nickel qui les composait a réagi avec l’oxygène et formé des oxydes de fer comme la magnétite. Surprise ! Ces oxydes sont identiques à ceux présents dans des météorites plus récentes.

« Processus chimiques variés »

Autrement dit, la teneur en oxygène était la même il y a 2,7 milliards d’années qu’aujourd’hui ! « Ces...


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